La Concentración Metalúrgica

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La Concentración Metalúrgica:
Dentro de los procesos de obtención de los metales, la concentración es la primera fase.

En la mayoría de los casos, los minerales no son sustancias químicamente puras. Lo primero que hay que hacer es concentrar los minerales que vamos a tratar, es decir, que el contenido de metal de la mena (sustancia del mineral aprovechable) sea alta y así separar la ganga (sustancias del mineral que no interesan).
 
Métodos de Concentración:
  • Métodos Físicos: se realizaban primitivamente. Están basados en la diferencia de densidad entre la mena y la ganga. Los metales nobles que aparecían en los sedimentos de los ríos se separaban con el agua. Debido a la diferencia de densidad, el agua arrastraba la arena y quedaba el mineral. 
     
    Estos métodos de separación siguen teniendo vigencia, aplicados a los minerales. Pueden estar basados en la utilización única del agua o se pueden realizar con mesas de vibraciones.

    Estas mesas de vibraciones tienen una especie de canaletas por donde pasa el agua. Se someten a una vibración con diversas inclinaciones por donde se echaba el oro. Queda así la mena y el agua arrastra la ganga.

    También son métodos de separación física el utilizar campos magnéticos, pero están restringidos a minerales con propiedades magnéticas.
  • Métodos Químicos: por ejemplo, los metales de bajo contenido en oro aportan un gran coste económico. Para evitar este coste, se trata el mineral con disoluciones concentradas de cianuros, con lo que se disuelve el oro en forma de complejo. Se diluye luego este complejo para obtener el oro elemental.
  • Métodos Físico-Químicos: uno de ellos es el método de flotación. En él, se usan reactivos especiales con facilidad de formar complejos que se enlazan con los metales de la mena. El compuesto se pone en suspensión con agua e inyectamos aire, con lo que se forman burbujas que se adhieren a la mena y la suben a la superficie.
     
    Para evitar que se rompan las burbujas y baje la mena al fondo, se añaden espumantes. La ganga queda en el fondo.
     
  • Métodos Bioquímicos: lo primero que se aprovecha es lo más fácil de obtener: los metales nativos, los de mayor proporción en los minerales, etc. Entonces, a medida que se agotan los minerales y se renuevan las técnicas de concentración, puede ser rentable aprovechar los desechos de las minas.
     
    Por ejemplo, para minas de cobre, que son minas que se explotan en superficie. Se puede tratar su metabolismo usando el azufre en vez del oxígeno. Se preparan entonces grandes campos de escombreras y se los inocua con las bacterias con un grado óptimo de humedad. 
     
    Tiene lugar entonces una oxidación bioquímica, ya que las bacterias transforman los sulfuros en sulfatos. Cuando está completa la oxidación se recoge la disolución de sulfato de cobre, que por electrólisis da el cobre puro.
 
Por cualquiera de estos métodos se lleva a cabo la etapa de concentración, que básicamente consiste en separar la mena de la ganga.
 versión 1 (10/09/2015)